Интеллектуальная собственность — в широком понимании термин означает закреплённое законом временное исключительное право, а также личные неимущественные права авторов на результат интеллектуальной деятельности или средства индивидуализации. Законодательство, которое определяет права на интеллектуальную собственность, устанавливает монополию авторов на определённые формы использования результатов своей интеллектуальной, творческой деятельности, которые, таким образом, могут использоваться другими лицами лишь с разрешения первых.

Защита интеллектуальной собственности является ключевым моментом инновационной деятельности. Само состояние патентной системы может стимулировать или сдерживать инновационную деятельность компаний. Ввиду особой нематериальной природы объектов интеллектуальной собственности отсутствие или лишение патентных прав означает утрату самой собственности. Патентная система в настоящее время охватывает все стадии разработки нового продукта, идущие вслед за фундаментальными исследованиями, включая маркетинг. Поэтому ее охрана, а также пресечение недобросовестной конкуренции входят в число стратегических целей как компаний, так и государства.

Государства интенсивно совершенствуют систему охраны промышленной собственности. В 1990-е гг. патентная защита распространилась на новые области (биотехнология, информатика и др.), методы и технологии, в том числе и в деловой практике. В связи с активным распространением информационных технологий происходит унификация национальных патентных систем, а охрана интеллектуальной собственности выходит за рамки национальной юрисдикции.

Европейский Союз, озабоченный тем, что большинство европейских патентов принадлежит американским и японским фирмам, одобрил Положение о патенте Сообщества, что позволило сделать затраты на получение патента в Европе сопоставимыми с существующими в США и Японии, тем самым усиливая иннова-ционный потенциал и повышая конкурентоспособность европейских компаний.

С ростом коммерческого использования Интернета резко возросло число дел, связанных с нарушением авторских прав. В Европейском Союзе организована Распределительная патентная служба Интернета (DIPS), ориентированная прежде всего на нужды малого и среднего предпринимательства и индивидуальных изобретателей.